Muchos zoológicos modernos se ven a sí mismos como arcas de especies en peligro de extinción. De hecho, ya han tenido éxito con algunos programas de cría y repoblación.  Pero dada la rápida disminución de la biodiversidad, comienzan a demandarse nuevos conceptos.

De Kerstin Viering

Su descubrimiento fue de gran impacto. ¿Quién hubiera pensado que a finales del siglo XX, un mamífero tan grande podría estar oculto en algún lugar de la tierra? Después de todo, el Saola pesa alrededor de 100 kilogramos y, con sus largos cuernos, no es particularmente discreto. En la impenetrable selva tropical de las montañas Annamite, entre Vietnam y Laos, hacía mucho que había escapado a la curiosidad de los investigadores. Solo en 1993, este animal con pezuñas fue descrito científicamente. Y ahora está a punto de su extinción.

Después de que la caza comercial produjera una disminución en el año 2015 hasta llegar a un número inferior de 100 ejemplares, ahora ya solo quedan unos pocos dispersos. Aunque el grupo de trabajo de Saolas de la Unión Mundial para la Naturaleza (UICN) está trabajando en estrecha colaboración con los gobiernos de Vietnam y Laos, así como con otras organizaciones de conservación, para rescatar a estos misteriosos habitantes de los bosques. "Pero a pesar de todos los esfuerzos, no ha sido posible reducir la caza con trampas de lazada a un nivel aceptable para que puedan sobrevivir los últimos Saolas", asegura William Robichaud, el coordinador del grupo de trabajo. “En la naturaleza, la especie probablemente no tiene posibilidades de sobrevivir”, advirtió uno de sus colegas recientemente en la revista "Science". La última esperanza es un programa de crianza.

 

"Pero para ello se debería tener mucho más conocimiento sobre las peculiaridades de la especie en particular", dice Volker Homes, el director gerente de la Asociación de Jardines Zoológicos (VdZ), a la se han unido los zoológicos administrados científicamente en los países de habla alemana. ¿Qué necesidades tienen los animales? ¿Qué comen? ¿Cómo se desarrolla la formación familiar? "Dado que hay muy pocos Saolas, será difícil averiguarlo todo a tiempo", teme el biólogo. Lo mismo se podría aplicar, por ejemplo, al rinoceronte de Sumatra, al rinoceronte blanco del norte o a la marsopa de California (Vaquita). Todas estas especies probablemente sobrevivan solo bajo el cuidado humano… ¡en todo caso!

Rescate en el último minuto

Sin embargo, los expertos se sienten alentados por las historias de éxito que cuentan que los zoológicos se han convertido en el Arca de Noé para las especies en peligro de extinción. Este ha sido el caso del Iltis de patas negras o el cóndor de California, el wisent europeo o el caballo de Przewalski. Todos ellos sobrevivieron y se multiplicaron en los parques zoológicos, lo que les permitió ser repoblados en algunos de sus hábitats de antaño. "De acuerdo con la literatura, hay entre 13 y 20 especies que se han mantenido a salvo de la extinción por dichos programas de cría", dice Heribert Hofer, director del Instituto Leibniz para el Zoológico y la Investigación de Vida Silvestre (IZW) en Berlín. Su colega Anke Schirmer está en el proceso de buscar otros ejemplos menos conocidos. Y, de hecho, aparentemente hay intentos de rescate más exitosos que los documentados previamente.

En todos estos proyectos, sin embargo, se ha invertido mucho trabajo, tiempo y dinero. "No se puede simplemente liberar a los animales criados en los zoológicos y esperar que se las arreglen por ellos mismos", enfatiza Volker Homes. Para dar el paso de liberar al animal dentro del espacio natural se requiere una preparación previa. Por lo tanto, los caballos Przewalski destinados a la repoblación crecen con el menor contacto humano posible. Cuando sean lo suficientemente mayores, los candidatos seleccionados primero se recogerán en la República Checa y luego comenzarán su viaje a su futuro hogar en Mongolia o en el sur de China. Allí tienen que sobrevivir a un duro invierno en un gran recinto de habituación natural antes de que finalmente sean liberados de la custodia humana.

"No se puede simplemente liberar animales del zoológico y esperar que se las arreglen de alguna manera"

Volker Homes

"Teniendo en cuenta este esfuerzo, se supone que sería mejor mantener desde el principio la especie en la naturaleza", dice Volker Homes. Pero, ¿y si eso no funciona? ¿Deberías dejarlos morir? Algunos críticos, que generalmente rechazan el cuidado de animales salvajes en cautiverio, lo ven de esa manera. Muchos empleados del zoológico no quieren dejar de luchar por sus protegidos. Incluso aunque sea tan difícil ganar.

En 2014, había alrededor de 1.800 programas de cría internacionales y regionales en todo el mundo enfocados a una amplia variedad de especies y subespecies, desde simios hasta rinocerontes y elefantes como los antílopes Oryx. Para la mayoría de las especies existen los llamados coordinadores de cría, que determinan qué animales se intercambiarán entre los diferentes zoológicos. El objetivo es evitar la endogamia y preservar la mayor diversidad genética posible. "El objetivo es preservar más del 90 por ciento del stock genético de la especie durante más de 100 años", explica Volker Homes. Esto solo se puede lograr a través de una planificación familiar estricta.

Los antílopes Oryx están en peligro de extinción. Es por eso que se mantienen programas de cría en diferentes zoológicos, así como un plan de rehabilitación de la especie.

En el caso del lince ibérico, por ejemplo, los expertos ahora están bastante seguros de que no tendrá ningún problema genético. Y últimamente ha sucedido mucho en la cría y reintroducción de grandes felinos. "Hoy en día todo es posible, lo que hace 10 o 20 años era inimaginable", dice Volker Homes. Por ejemplo, un proyecto de investigación que involucra a científicos del IZW de Berlín ha examinado de cerca el proceso de reproducción del leopardo persa del norte. En 2014, por medio de inseminación artificial llegaron al mundo las primeras crías de estos "cazadores con manchas"; que nacieron en Parque de Animales "Tierpark Nordhorn" en Baja Sajonia. Paralelamente, los expertos estan reasentando la subespecie leopardo en algunas áreas de Rusia e Irán desde hace algunos años (PDF). 

El leopardo Amur ha aumentado de 14 a 57 especímenes

También se están realizando esfuerzos similares para el leopardo Amur, del que en 2007 solo vagaban entre 14 y 20 animales adultos por el lejano este de Rusia. Mientras tanto, la población ha vuelto a aumentar hasta aproximadamente 57 especímenes, logrado a través de intensos esfuerzos de conservación. De entre 12 a 15 ejemplares más han inmigrado al norte de China. Y al tratarse del Leopardo Amur y el Tiger Alliance, no debería quedarse solo en esto. El objetivo de la iniciativa conjunta de conservacionistas rusos e internacionales es aumentar la existencia en esta región a unos 100 animales y desarrollar una segunda población en otro lugar del área de expansión anterior. "Para ello, también podrían usarse animales de zoológico", dice Volker Homes. En Alemania, por ejemplo, la subespecie de leopardo en peligro se guarda en los zoológicos de Dortmund y Leipzig, así como en el Serengeti-Park Hodenhagen en Baja Sajonia y en el parque de animales Limbach-Oberfrohna en Sajonia.

En total, los zoológicos VdZ, solo en 2016 devolvieron a su hábitat natural a un total de 350 animales de 28 especies diferentes; incluyendo entre ellos las especies nativas como el visón europeo, el lince euroasiático y el gato montés. Pero el esfuerzo no solo está centrado en las especies más grandes y atractivas. Las palomas "Socorro", por ejemplo, son aves bastante anodinas que no llaman la atención a través de ningún espectáculo. La mayoría de los visitantes del zoológico pasan por sus jaulas sin que les llame la atención. Pero estos animales también precisan urgentemente de un arca de Noé segura.

Estas confiadas aves, que solo existen en la Isla de Socorro, frente a la costa mejicana, fueron diezmadas masivamente en la década de 1960 por medio de la caza y trayendo gatos domésticos. En 1972 se observó la última paloma "Socorro" en su habitat natural. Después de todo, alrededor de 150 especies han sobrevivido en zoológicos en los Estados Unidos, Europa y México. El "diario de reproducción" sobre el Programa Europeo de Conservación se conserva en el Zoológico de Frankfurt. Después de una caza exitosa de los gatos domésticos, algunos de los animales ya reproducidos deberían regresar a su entorno habitual, porque ya están preparados para su aclimatización.

Un lobby no solo para los adultos

"Sin embargo, sí nos preocupa poder perder esas especies poco llamativas", dice Volker Homes. Las regulaciones de conservación y mantenimiento son cada vez más estrictas; ahora comparándolo con la década anterior se le da más espacio a cada animal, lo que significa que se pueden conservar menos especies por razones de espacio. "Los zoológicos están perdiendo biodiversidad", explica el biólogo. "Y, a menudo, afecta en en primer lugar a esas especies por las que ningún visitante pregunta. En realidad, tendríamos que seguir el lema: mantener tantas especies como sea posible en las mejores condiciones posibles.”

Rinoceronte Blanco

Un espectáculo que desafortunadamente es cada vez más raro de ver: tres rinocerontes blancos adultos con un cuerno intacto.

En el mundo de los insectos, algunas instituciones también están poniendo más interés. El parque de animales Nordens Ark en la ciudad sueca de Sotenäs cría, protege e investiga no solo a las "estrellas de cuatro patas" como el leopardo de las nieves, sino también escarabajos en peligro de extinción. Por lo tanto, los expertos locales han desarrollado métodos de cría para el Great Oakbuck y el Hornetbok, que viven en la madera de los viejos robles. Bajo el cuidado humano se ha conseguido multiplicar a ambas especias y así ponerlas a disposición de las poblaciones de animales. A través del  cuidado humano, se dice que ambas especies se multiplican para que los animales puedan ser puestos como apoyo alimenticio a poblaciones silvestres.

Los zoológicos alemanes también se involucran en especies olvidadas. Muchas de estas instituciones fundaron en 2001 la "Stiftung Artenschutz" (Fundación Protección de Especies) junto a varias organizaciones de conservación de la naturaleza.  Su objetivo es la preservación de especies en peligro de extinción para las que actualmente no hay lobby y por lo tanto no hay suficiente apoyo financiero.  Por ejemplo, la fundación ha establecido un fondo especial para la protección de anfibios. En los últimos años ha promovido proyectos muy diferentes, desde la mejora de las aguas de desove de los tritones crestados bávaros hasta la protección de la rana dorada panameña en Colombia. 

Anfibios  en vías de desaparición

"Sin embargo, especialmente para los anfibios, los proyectos de protección actuales son solo como una gota en el océano", dice Dirk Schmeller del Centro Helmholtz de Investigación Ambiental (UFZ) en Leipzig. Porque las ranas, sapos, salamandras y compañía se encuentran entre los vertebrados más amenazados de la historia. Se conocen más de 7.400 especies de anfibios en todo el mundo, con casi uno de cada tres en la "Lista Roja de Especies en Peligro" de la UICN. Además de capturar animales directamente, la contaminación ambiental y la destrucción de hábitats han contribuido a este desarrollo negativo. Y para empeorar las cosas, los agentes patógenos como el famoso "asesino de rana" Batrachochytrium dendrobatidis (Bd) en todo el mundo merman las poblaciones. Se dice que más de 100 especies de anfibios ya han erradicado este hongo mortal.

Una reserva de animales que viven libres en refugios de los jardines zoológicos podrían ser el rayo de esperanza para salvar a las especies de la extinción. Pero los anfibios que se mantienen en los zoológicos, a menudo son especies particularmente espectaculares, como las ranas tropicales de colores brillantes, y no necesariamente las que necesitan más protección; por no hablar de una representación simbólica del mundo de los anfibios. "Para mantener eso, necesitaríamos un gran zoológico exclusivo de anfibios en todos los continentes", dice Dirk Schmeller. Construirlo sería extremadamente lento. Después de todo, estos animales se pueden encontrar en todo tipo de hábitats, tienen las más diversas demandas y estrategias reproductivas. Y a menudo no es fácil llevarlos a la reproducción. Debido a que tiene que saber exactamente qué temperatura, humedad y estructura del hábitat natural necesitan las muestras adultas, cómo tratar los huevos y qué alimento vivo es adecuado para las diferentes etapas de desarrollo.

¿Y todo este esfuerzo para animales que no pertenecen a los preferidos por el público? "Los zoológicos pueden hacer eso con algunas especies", dice el investigador de UFZ, "pero no con tantas como sería necesario". Los expertos en anfibios ya han desarrollado métodos para priorizar la protección. La Asociación Mundial de Zoológicos WAZA y la UICN han lanzado el proyecto Amphibian Ark. Los expertos reunidos aquí quieren identificar aquellas especies que están en peligro de extinción en un futuro cercano y donde los factores de riesgo no pueden eliminarse con la suficiente rapidez. Estos deberían ser criados, de ser posible, en sus países de origen.

Lucha contra el Roedor de Salamandras

Para las especies europeas, tales esfuerzos aún no están disponibles. Dirk Schmeller ciertamente ve candidatos para los que sería necesario un proyecto Arca. La salamandra de fuego está afectada por un pariente del hongo-Bd, que es aún más agresivo.

El Batrachochytrium salamandrivorans, el "roedor de salamandras" literalmente produce agujeros en la piel de estos animales y los condena a la muerte. En los Países Bajos, el hongo mató entre 2010 y 2013 a casi todas las salamandras de fuego. Y también ha aparecido en otros países europeos, incluida Alemania. "En vista de la propagación tan repentina del hongo, un programa de protección bajo custodia humana sería muy importante y urgente", dice Dirk Schmeller.

Pero eso también sería una iniciativa compleja, ya que las salamandras de fuego son muy locales. Para mantener su diversidad genética, sería necesario incluir todas las subespecies, quizás incluso poblaciones individuales en zoológicos y estaciones de cría. Los animales atrapados primero deben ser probados con la ayuda de frotis de la piel para la infestación por hongos, para que no lleven al agente patógeno a su nuevo escondite. Serían necesarias medidas estrictas de cuarentena, incluido el tratamiento del agua utilizada. El hecho es que no les gusta que les aíslen de su especie y eso no facilita las cosas.

Se pueden encontrar soluciones a todas estas dificultades. Pero incluso entonces, la actitud sería, en opinión de Dirk Schmeller, solo una solución provisional. "Una crianza exitosa no aporta nada si ya no tenemos hábitats en los que podamos asentar a los animales", dice el experto. Por lo tanto, el concepto del Arca de Noé siempre debe combinarse con los esfuerzos correspondientes en la naturaleza.

Los conceptos del Arca de Noé precisan tambien de su hábitat natural

Heribert Hofer de Berlin IZW opina de la misma manera. "Los conservacionistas al aire libre y los expertos de los zoológicos deberían unirse necesariamente", dice el zoólogo. Después de todo, ambos grupos tienen competencias cruciales para salvar a las especies. Unos conocen los hábitats y las poblaciones, y otros otros tienen experiencia en el manejo directo de los animales y con la reubicación en la naturaleza. Y a veces los cruces entre el zoológico, el recinto y el campo son fluidos de todos modos. Por ejemplo, la Alianza para Extinción Cero, que involucra tanto a zoológicos como a organizaciones de conservación, se enfoca en especies con áreas de distribución muy pequeñas. Pero si los últimos supervivientes han de estar viviendo en una única montaña, no hay diferencia alguna de si vivieran en un recinto natural grande.

"Tiene sentido reunir a todos los expertos y desarrollar una estrategia común para proteger a las especies individuales", dice Heribert Hofer. Aunque, en su experiencia, a veces no es fácil superar la separación tradicional entre los conservacionistas de habitat natural y zoológicos. Las viejas reservas y los problemas de comunicación pueden ser bastante persistentes. Pero los primeros pasos están hechos.

"Estamos muy interesados en conectar el mundo de los zoos con el mundo exterior", explica Volker Homes de la Association of Zoological Gardens. Dada la dramática pérdida de especies en todo el mundo, es la única estrategia prometedora.

Querer traer a todos los candidatos a la extinción a un lugar seguro es completamente ilusorio. "En total, se pueden mantener unas pocos miles de especies bajo el cuidado humano", dice el experto. Sin embargo, hay 13.267 especies en peligro de extinción (PDF) en la Lista Roja de la UICN, actualizada en diciembre de 2017.

Y esos son solo los que tienen suficiente información para juzgar razonablemente su situación. En el arca simplemente no hay espacio suficiente para todos.